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天宫二号冷原子钟:突破人类太空计时精度

文章来源:人民网    发布时间:2018-07-26

人民网北京7月26日电(赵竹青)记者从中国科学院空间应用工程与技术中心获悉,我国天宫二号上搭载的世界首台太空运行的冷原子钟已经实现预定科学目标,将目前人类在太空的时间计量精度提高1-2个数量级。该成果作为亮点文章于24日在线发表在国际重要学术期刊《自然?通讯》上。

2016年9月25日,天宫二号空间实验室成功发射并顺利进入运行轨道。在轨近两年时间里,其上搭载的冷原子钟运行正常、状态良好、性能稳定,完成了全部既定在轨测试任务,成功验证了在空间环境下高性能冷原子钟的运行机制与特性。

同时,它实现了天稳7.2×10-16的超高精度――3000万年误差小于1秒,将目前人类在太空的时间计量精度提高1-2个数量级。这是基于冷原子的空间量子传感器领域发展的一个重要里程碑。

所谓冷原子钟,就是把原子某两个能级之间的跃迁信号作为参考频率输出信号的高精度时钟,同时利用激光使原子温度降至绝对零度附近,使原子能级跃迁频率受到更小的外界干扰,从而实现更高精度。

在微重力环境下运行高精度原子钟则具有更重要意义,不仅可以对基本物理原理开展验证实验,也可发展更高精度的导航定位系统。但在存在地球辐射带干扰以及复杂的空间环境下,稳定运行一台精密的空间冷原子钟具有极大挑战。

天宫二号空间冷原子钟载荷分系统单位――中国科学院上海光机所研究团队经过十余年的攻关,突破了微重力环境下运行的冷原子钟物理系统、长期自主运行的冷原子制备与操控激光光学系统、铷原子钟超低噪声微波频率源等一系列关键技术,最终在国际上首次实现了冷原子钟的在轨稳定运行。

据先容,这种能在空间环境下可靠运行的高精度原子钟应用于导航定位系统将会提升系统自主运行能力、提高导航定位精度。在基础物理研究方面,对推进基本物理常数测量、广义相对论验证等精密测物理的发展具有重要意义。此外,空间冷原子钟相关技术还将会应用于在空间量子传感器等多个领域。

这一成果也获得了国际同行的高度评价。比如:“在过去二十年有很多人努力要把冷原子钟送到空间,但是由中国第一次展示了空间的冷原子钟的实验……这是一项惊人的技术成就”;“该工作是空间冷原子实验研究的一个重要的里程碑”;“随着实验的成功,中国在天基冷原子传感器的研究走在了世界的最前沿”等等。

(责编:袁勃)
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